Castillo San Francisco

Castillo San Diego

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Los Castillos de Guayana están situados en la margen derecha del Río Orinoco, poco antes de dividirse en los múltiples caños del delta (mapa).  En 1531, entraron por primera vez los españoles por el Orinoco en una expedición de descubrimiento dirigida por Diego de Ordaz, para ese entonces las comunidades indígenas estaban establecidas en la zona desde hacia varios miles de años, no solamente en las márgenes del gran río, también hasta las profundidades amazónicas de todo el territorio dominado por este gran río.  Expediciones de conquista y colonización como la de Antonio de Berríos (1583-1584) consolidaron la  posesión de estas tierras para el reino de España y así se adueñaron del Reino de Manoa, conocido por lo fabuloso de sus riquezas, según las narraciones indígenas, y que ya desde ese entonces otros deseaban poseer, como los ingleses y holandeses.
Igualmente, este punto de bifurcación del Río Orinoco, es la puerta de salida hacia el Oceano Atlantico y el resto del mundo, importancia estratégica que fue reconocida desde la época de la conquista y durante la colonia de los españoles.  Para controlar en la medida de lo posible el tráfico de barcos, en 1595 se fundó en la margen derecha del río la ciudad de Santo Tomé de Guayana, al sur de la Laguna El Baratillo.
Durante la epoca de la colonia surgió la necesidad de proteger y defender a Santo Tomé de Guayana, a sus comerciantes y colonos de la región de los continuos ataques de piratas y enemigos de la corona española que querían usurparle los dominios de la gran vía fluvial del Orinoco y sus riquezas. A consecuencia de esta necesidad se construyó un fuerte en un lugar estratégico, que fue al pie del Cerro Padrastro, en Santo Tomé de Guayana.  Construido entre 1642 y 1675 por el Maestro Fernando Domínguez Cortés, basado en el diseño trazado por el Gobernador Tiburcio de Aspe y Zúñiga fue bautizado como Fuerte de San Francisco Asís (descripciónVínculo a texto)(planoVínculo a Plano).  Este fuerte castillo con forma irregular de media estrella albergaba la guarnición militar que controlaba el paso del río.  El castillo consta de una plaza central con tres salones a su alrededor y la rampa que comunica con la parte superior donde están los cañones, garitas y puesto de vigilancia.

En 1579 el pirata holandés Hadrian Jansón saqueó y destruyó a Guayana La Vieja. El interés de los ingleses por Guayana se manifiesta claramente cuando en 1618 Walter Raleigh envió una expedición hacia San Tomé de la Guayana, situada entonces en Guayana La Vieja.  En la batalla (12 Enero 1618) murieron entre muchos el Gobernador de la ciudad Don Diego Palomeque y el hijo de Raleigh.  A finales de ese mismo año, el Rey Jaime de Inglaterra mando cortar la cabeza de Raleigh debido a la forma en que tomo las acciones y todos los problemas ocasionados con los españoles (ReferenciaVínculo a Textos).

Originalmente eran tres las defensas en esta zona estrat égica del Río Orinoco, las dos mencionadas en la margen derecha y una batería de cañones llamada de San Fernando en la izquierda, hoy día desaparecida.  El emplazamiento de los fuertes sobre unos montículos permite dominar una inigualable vista panorámica del río y sus alrededores.  Detrás de los castillos se encuentran las apacibles lagunas de Baratillo y La Ceiba, y lo que fue la antigua población de Guayana La Vieja.

Los Castillos de Guayana también tuvieron su importancia durante la Guerra de Independencia de Venezuela, cuando allí se realizó el sitio a los españoles al mando de Miguel de La Torre después de la Batalla de San Félix en 1817.  Durante los meses de agosto y setiembre del mismo año, cuando el General Simón Bolívar estableció su cuartel general en la población de Guayana La Vieja.  Después de la guerra de independencia, los castillos mantuvieron una pequeñas guarnicion con los mismos cañones heredados de epocas anteriores. Para finales del Siglo XIX la situación de los castillos ya estaba en ruinas, cuando el General Joaquin Crespo ordena la restauración de los castillos en 1893 y establece una guanicion militar.  Es entonces cuando se les cambia de nombre al de San Francisco de Asís por el de Fuerte de Villapol, y el de San Diego de Alcalá por Fuerte de Vicente Campo Elías (descripciónVínculo a Textos)(planoVínculo a Plano).  Por un periodo los fuertes se conservaron gracias a la presencia de las guaniciones militares, después de lo cual nuevamente comenzó su decadenciany desvalijamiento.

En las ultimas decadas los En la actualidad los Castillos de Guayana estan declarados como Monumento Histórico Nacional.  En la decada de los 70 la Corporación Venezolana de Guayana inicio los trabajos de recuperación y restauración de las fortificaciones devolviendole a la nacion este patrimonio historico, que se ha mantenido activo desde entonces en excelente condiciones para el disfrute de sus visitantes.  En el Fuerte de San Diego de Alcalá se encuentra el Museo Didáctico de Historia Regional, donde se expone a lo largo de las salas de exhibición la historia de los fuertes, su importancia geopolítica y los protagonistas que allí vivieron memorables episodios de la conquista, colonización e independencia de Venezuela.
Referencia.
Jose Miguel Tagliafico Gautier, 1989.
Los Castillos de Guayana.
Corporación Venezolana de Guayana, Gerencia de Desarrollo Social, Subgerencia de Turismo y Recreación

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